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木桩:疯子数学家 -- 约翰.纳什
送交者: 木桩 2017年04月03日22:26:04 于 [教育学术] 发送悄悄话

约翰.纳什,大家都熟悉的人物,名声来自好莱坞电影《A Beautiful Mind》。

那是电影里的纳什,现在我告诉你一个生活中的纳什。

 

纳什出生于1928 年6月13日,West Virginia 的一个小城镇。纳什的父亲是电子工程师,母亲是中学的英文老师。 纳什像普通的孩子一样,完成了标准的小学和中学的教育后,进入 Carnegie Institute of Technology in Pittsburgh (现在的 Carnegie Mellon)。

 

在大学的第一个学期,纳什学习化学工程。很快,他转到了化学系,但是还是不能满足他的兴趣,最后,纳什决定学习更为理论,更为抽象的学科--数学。纳什于1948年,以优秀的成绩毕业,并同时得到了学士和硕士的双学位。当时,纳什得到哈佛大学和普林斯顿大学同时给出的博士奖学金,他决定选择普林斯顿。

 

1950年,纳什取得普林斯顿数学系的博士学位,毕业论文的内容是noncooperative games,翻成中文是《博弈》,这篇论文,使得他十四年后拿诺贝尔经济奖。

 

1951年,纳什发表了极重量级的论文《Real Algebraic Manifolds》。在纳什的回忆录中提到,他当时并没有看好《博弈》,担心普林斯顿数学系有可能认为,《博弈》作为一篇博士毕业论文不够分量,从而不被接受。这篇文章着重经济学,数学理论并不强,纳什用博士后期的研究成果,《Real Algebraic Manifolds》作为垫脚板,或者说后备军,以防出冷门,毕不了业。

 

1951年后,纳什开始作为 C.L.E. Moore Instructor,后来作为正式的教员,在麻省理工学院教书,直到他 1959 年辞职。暑期期间,纳什作为一名冷战期间的专家和顾问,在RAND(Research and Development) 工作了一段时间。

 

大约 1951年到1952年之间,纳什遇见了他的第一个太太,Eleanor Stier, 并和她在1953年生下了第一个儿子John David Stier。

 

1954年,也许那时侯纳什已经有了神经不正常的萌芽,他在公共场所衣着不雅,

被RAND 开除,并被告上了法庭,最后上诉撤回,案件不了了之。

 

在麻省理工学院的初期,纳什开始潜心研究“existence of isometric embeddings of Riemannian manifolds,这是一个数学领域里经典和基本的题目。纳什的工作很出色,并且发表了两篇重量级论文。1956-1957,纳什拿到了Alfred P. Sloan 的学术资助,他决定用这笔钱去普林斯顿的数学研究所(Institute for Advanced Study)工作一段时间。要知道,这可是个不得了的研究所,只有科学上的奇才和怪才有可能进去,我们知道的本世纪和上世纪的几位大科学家,都曾经在这个研究所工作过,最有名的是爱因斯坦。

 

在普林斯顿数学所里,纳什对另外一个世界难题发生了兴趣:“the continuity of solution to uniformly elliptic and parabolic second order equtions,谁能独立地解决这个问题,就意味着谁解决了19th Hilbert 难题,也就意味着谁是本世纪当之无愧的菲尔兹(Fields)奖得主。

 

纳什写下了他的划时代论文,一字一句,都是他的心血,一行一页都散发出他的智慧光芒。纳什独立地发表了他的论文,轰动了数学界。大家都认为,本届的菲尔兹奖,非纳什莫属。但是,万万没想到,这同样的结果,被另外一个意大利数学家,De Giorgi,用另外的一种证明方式,在另外的数学杂志上发表了。

 

这么难的世纪难题,困惑了几代数学家,怎么可能给两个年轻小伙子同时解决了呢? 是不是这个课题并不是那么难?菲尔兹奖到底应该给这两个小伙子中的那一个呢?评奖委员会犯了难。他们解决的办法是:两个人都不给。

 

有人说,这是纳什发疯的原因,我倒认为不见得。纳什本来就有精神分裂的潜伏因素,任何事情都能触发精神分裂的爆发。纳什没有得到菲尔兹奖,有可能是触发他的神经分裂的原因之一。嗨,无奈,“即生瑜,何生亮”。

 

1958年,在普林斯顿数学所的学术假期(sabbatical)中,纳什和第二个太太,Alica Lopez-Harrison 结婚,并生下他们的儿子,John Charles

 

19581959 之间,纳什取得麻省理工学院的终生教授职位(tenure)。也就在这段时间,纳什的疯癫已经明显得无法忽视了。在发疯的初期阶段,纳什还是出了不少很有意义的重量级文章,但是,越来越不行了。。。直至成为一个真正的疯子。th.jpg

 

1959年之后,纳什疯得不成体统,太太Alica 无可奈何,在1962年和纳什离婚,麻省理工学院的教授职位也辞了。纳什到处流浪,到了东欧,疯疯癫癫地被当地使馆人员送了回来。一会儿住在他母亲家,一会儿住他姐姐家,最终被送进了疯人院,直到1970年从疯人院里放回来。

 

太太 Alica 看着前夫如此邋遢潦倒,到处流浪,到处不受欢迎,念着几年的夫妻感情,把纳什接回了家,像照顾一个小孩一样地照顾纳什,直到 2003 年,他们复婚。

 

自从1994年,纳什得到诺贝尔经济奖,他的生活起了翻天覆地的变化。他成了公众崇拜和追逐的偶像。Sylvia Nasar 写了纳什传记 《A beautiful Mind》,立刻成了最畅销的书(Best Seller)。2001年被好莱坞拍成同名电影,纳什的名字传遍五湖四海。

 

2015年,纳什和另一位数学家,Louis Nirenberg,获得阿贝尔奖。两位数学家,也是好朋友,在Oslo 住了一个星期,参加了授奖典礼。五月二十三号,他们回美国。在新泽西的Newark Airport,两位数学家愉快地交谈数学问题,聊得起劲,以至纳什误了原定的车辆,后来随便上了一辆出租车。在回家的路上,出租车在换线的时候,失去控制,车头冲向分割墙,纳什和太太没有系上安全带,一命呜呼于 New Jersey Turnpike!

 


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